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Zona Pro

LXXII Shell Houston Open (PGA Tour)

Alfonso Martínez | 31 de marzo de 2011

Dentro de unas horas comienza en la localidad tejana de Humble el Shell Houston Open, la última prueba que el PGA Tour ofrece a sus miembros, y a algún que otro afortunado invitado internacional, para que afinen su puesta a punto de cara a la trascendental cita de la semana que viene en el Augusta National.

Como es lógico, es este aspecto el que monopoliza la actualidad mediática de un campeonato que desde 2007 se beneficia de su privilegiada posición en la antesala del primer major del año, lo que le permite reunir a una lista de entradas que en 2010 le situó como el octavo mejor torneo regular del PGA Tour, majors, WGC y playoffs de la FedEx Cup, al margen.

Anteriormente, y durante ocho años (entre 1999 y 2006), este “honor” recayó sobre el ya extinto Clásico de Atlanta, disputado a apenas doscientos treinta kilómetros de los greenes de Augusta e impulsado en su última etapa por la empresa de telecomunicaciones BellSouth, una de las mayores del país y cuya base de operaciones se encontraba en la misma ciudad.

Lamentablemente, la irrupción de la FedEx Cup trajo consigo una serie de cambios menores en el calendario y el torneo se vio “forzado” a trasladarse a la semana posterior al The Players Championship, lo que unido a la absorción de BellSouth por el gigante estadounidense AT&T y su nueva política de patrocinios deportivos, concentrada en los “Nationals” de Pebble Beach y Tiger Woods, hizo que tan solo dos años después, en 2008, ingresara en la larga e interminable lista de históricas defunciones del PGA Tour.

Lee Westwood disputa su último test antes del Masters de Augusta

Lee Westwood disputa su último test antes del Masters de Augusta

Volviendo al presente del Shell Houston Open, conviene recordar dos circunstancias que rodean a un abierto disputado por primera vez en 1922 e ininterrumpidamente desde 1970, ya que en 1969 el Champions Golf Club que lo venía albergando desde 1966 se reservaba para el The US Open Championship.

La primera, que junto al AT&T Pebble Beach National Pro-Am y al The Honda Classic es uno de los tres torneos del PGA Tour que mantienen el mismo patrocinador desde 1992. La segunda, que marca una nueva transición en la gira que el circuito estadounidense realiza por el país de las barras y las estrellas en la búsqueda del quinto ganador de la FedEx Cup.

Después de visitar el archipiélago hawaiano, la costa oeste y el soleado estado de Florida, el PGA Tour se asienta ahora en la “rebelde” región del sur, un emplazamiento que solo abandonará puntualmente para el The Players Championship y el The Memorial Tournament antes de embarcarse rumbo al The US Open Championship.

Para completar nuestro repaso de la trayectoria de este abierto, cabe destacar que Shell ha confirmado su renovación como patrocinador principal hasta al menos 2017, lo que lo mantendrá como uno de los tres patrocinadores más antiguos del PGA Tour en activo, junto al AT&T Pebble Beach National Pro-Am y el The Honda Classic, y al torneo como el décimo más longevo de cuantos pueblan el calendario de la FedEx Cup.

Bienvenidos al campo con los búnkeres mejor colocados del PGA Tour

Bienvenidos al campo con los búnkeres mejor colocados del PGA Tour

El Redstone Golf Club Tournament Course repite por sexto año consecutivo como sede de un Shell Houston Open que previamente había visitado otros recorridos de la ciudad como River Oaks CC (1946), Memorial Park GC (1947, 1951-1963), Pine Forest CC (1949), Brae Burn CC (1950), Sharpstown CC (1964-1965), y Champions GC (1966-1971), e incluso los periféricos Quail Valley GC (1973-1974), Westwood CC (1972), Woodlands CC (1975-1984) y TPC Woodlands (1985-2002).

En 2003, el abierto regresaba a Houston tras un exilio de veintisiete años en The Woodlands, y lo hacía a un Redstone Golf Club que asentaba sobre los terrenos del primitivo El Dorado Country Club, víctima de la crisis económica que el pinchazo de la burbuja especulativa de los mercados de petróleo había causado en el estado de Texas.

Durante los tres primeros años, hasta 2005, el Shell Houston Open se celebró en el Member Course, un diseño de Jacobsen Hardy de uso exclusivo para los socios, lo que explica el porqué de la nomenclatura del mismo. En 2006, el torneo se “mudaba” al segundo recorrido, al Tournament Course, boscoso y comercial trazado de Rees Jones, en colaboración con el ganador del US PGA Championship de 2001, David Toms.

Si tuviéramos que destacar algún hoyo de este parkland de 7.457 yardas, par 72, éste sería el 18, un par 4 de 488 yardas con un flanco izquierdo dramáticamente ocupado por un lago y por búnkeres en la zona de aterrizaje de la calle desde el tee de salida.

Carta de presentación del Redstone GC Tournament Course

Carta de presentación del Redstone GC Tournament Course

El año pasado, este hoyo obtuvo el mayor porcentaje de calles falladas al búnker, con más de un veintiocho por ciento, y lo cierto es que si prestamos atención a esta dramática estadística descubriremos al hoyo 4 en el segundo lugar, un par 5 de 566 yardas que también superó y por los pelos el índice del veinticinco por ciento.

Y es que si algo define a este recorrido esculpido entre robledales y pinares es la dificultad para conseguir el par si no se va recto. A la dureza concreta y comentada de los hoyos 4 y 18 habría que sumarle que, en conjunto, el Tournament Course del Redstone Golf Club fue el campo más exigente a la hora de firmar el par desde el rough de todo el PGA Tour en 2010.

Detrás de este problemático examen se esconden unos greenes de ryegrass que correrán a una velocidad superior a los trece pies en el stimpmeter, sesenta obstáculos de arena y trece de aguas estratégicamente repartidos en las zonas de escape y de abordaje de las banderas. Aunque al menos el rough se mostrará algo más benévolo con un espesor de treinta y cuatro milímetros.

La predicción meteorológica anuncia tiempo soleado durante todo el torneo con temperaturas cercanas a los treinta grados y centígrados. El viento de componente sur/sureste soplará a una velocidad de entre veinticinco y treinta y dos kilómetros por hora, aunque en la jornada final del domingo podrían alcanzarse rachas de hasta cincuenta o sesenta kilómetros por hora.

Clasificaciones mundiales tras el Arnold Palmer Invitational 2011 (PGA Tour)

Clasificaciones mundiales tras el Arnold Palmer Invitational 2011 (PGA Tour)

El estadounidense Anthony Kim defiende el título que consiguió el año pasado cuando se impuso en el desempate a su compatriota Vaughn Taylor. A simple vista se trataría de una victoria más en el playoff, pero detrás se encuentra todo un ejemplo de recuperación de uno de los héroes del equipo estadounidense de la Ryder Cup de 2008.

Con veintitrés calles cogidas de cincuenta y seis se convirtió en el cuarto ganador con peor “driving accuracy” (precisión con el drive), tras Tom Sleckmann (Michelob Championship de 1988), Greg Twiggs (Shearson Lehman Hutton Open de 1989) y Tiger Woods (WGC American Express Championship de 2005), y tuvo que corregir este estropicio desde el tee de salida con el segundo mejor porcentaje de birdies desde el rough (76%), con una capacidad de scrambling del 74% y siendo el mejor pateador desde más de ocho metros.

Dos semanas antes ya había rondado la victoria en el The Honda Classic, donde quedó en segunda posición, y una semana después finalizaría tercero en el Masters de Augusta, firmando así un prometedor inicio de temporada en el PGA Tour que se vería truncada por una lesión de pulgar originada en el transcurso del Ballantine’s Championship surcoreano y que lo mantendría en el dique seco tras el Quail Hollow Championship y hasta el WGC Bridgestone Invitational.

Este año solo ha podido cosechar un topten en el Farmers Insurance Open (T6º), insuficiente para mantener su plaza entre los treinta mejores del ránking mundial.

Así ganó Anthony Kim en 2010 el Shell Houston Open

Así ganó Anthony Kim en 2010 el Shell Houston Open

Enfrente tendrá a una lista de entradas encabezada por cuatro jugadores del top ten mundial, el inglés Lee Westwood (2º, St Jude Classic y Nedbank Golf Challenge de 2010) y los estadounidenses Phil Mickelson (6º, The Masters Tournament de 2010), Matt Kuchar (9º, The Barclays de 2010) y Steve Stricker (10º, Northern Trust Open y John Deere Classic de 2010).

Junto a ellos destacamos a ganadores este año en el PGA Tour como el venezolano Jhonattan Vegas (Bob Hope Classic), el australiano Aaron Baddeley (Northern Trust Open) y los estadounidenses D.A. Points (AT&T Pebble Beach National Pro-Am) y Gary Woodland (Transitions Championship).

También acudirán majoristas de la talla del surcoreano Yong eun Yang (US PGA Championship de 2009), los sudafricanos Ernie Els, Retief Goosen y Louis Oosthuizen (Africa Open de 2011, The Open Championship de 2010, y renqueante tras la infección ocular que le ha impedido defender su título de campeón del Open de Andalucía de Golf de 2010), el irlandés Pádraig Harrington o el argentino Ángel Cabrera (The Masters Tournament de 2009).

Anthony Kim vuelve al lugar donde impartió una clase magistral de juego alrededor de green

Anthony Kim vuelve al lugar donde impartió una clase magistral de juego alrededor de green

En lo que a los españoles se refiere, José María Olazábal continúa esta semana con su rehabilitación golfística tras fallar el corte en el Parador de Málaga Golf. El dos veces ganador del Masters de Augusta en 1994 y 1999 tratará de igualar el vigesimosexto puesto del Shell Houston Open de 2008.

El guipuzcoano ha sido emparejado durante las dos primeras jornadas con la última sensación del golf sudamericano, Jhonattan Vegas, y su rival en la capitanía de la Ryder Cup de 2012, Davis Love III.

El partido estelar lo protagonizan Phil Mickelson y Lee Westwood, con el vigente defensor, Anthony Kim, como testigo de excepción. Más información en estos enlaces a los horarios de salida, lista de entradas y clasificación online.

Además de los jugadores mencionados, podéis echar un vistazo a nuestros pronósticos y favoritos en el siguiente enlace.

Resultados en el Shell Houston Open

Canal+ Golf (dial 53 de Digital+) emitirá en directo y en exclusiva un Shell Houston Open que reparte 1.062.000 $ y 500 puntos de la FedEx Cup al ganador, hasta el domingo 3 de abril de 2011, desde las 20:00 h.

Páginas web: PGA Tour y Shell Houston Open

Gráficos: Crónica Golf

Logo del Shell Houston Open

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